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La gran mayoría de los científicos que conocéis son hombres. Las primeras mujeres científicas, con algunas contadas excepciones, las podemos encontrar en el siglo XIX como la matemática Ada Lovelace o la física Lisa Meitner. Pero hoy vamos a conocer un poco más y a pediros que adivinéis quién es la que es considerada la mujer científica más importante de la historia de la ciencia. Allá van las pistas:

1) Nace en Polonia en 1867. A los 36 años recibe el Premio Nobel de Física, a los 39 es la primera mujer en impartir clase en la Universidad de la Sorbona en los 650 años de su historia, a los 44 años recibe el Premio Nobel de Química convirtiéndose en la primera persona en recibir dos Premio Nobel y la única persona que ha ganado el Premio Nobel de Física y de Química.

2) Descubrió dos elementos químicos nuevos, ambos con propiedades radiactivas. Para aislar 0,1 gramos de uno de ellos tuvo que purificar hasta 8 toneladas del mineral en el que estaba contenido. Esas ocho toneladas fueron machacadas, calentadas y cristalizadas varias veces en tandas de varios kilogramos por nuestra protagonista, durante cuatro años, con una dedicación y una constancia espectaculares. Pero es que era una trabajadora incansable, con una constancia increíble y un enorme amor por la ciencia.

3) Uno de los elementos descubiertos alcanzó una enorme fama y un altísimo coste. Esto se debió a las prometedoras propiedades médicas que tenían las radiaciones que emitía y porque, al ser luminiscente, daba lugar a objetos que brillaban en la oscuridad lo que resultaba espectacular en aquella época. Se realizaron relojes y hebillas de cinturón luminiscentes pintadas con este material sin investigar previamente si podían ser peligrosos. Sí se comenzaron a investigar los usos médicos de las radiaciones pero la falta de controles provoco que aparecieran una multitud de medicamentos milagrosos capaces de “curar hasta 150 enfermedades”, cremas de belleza, dentífricos, supositorios, etc. todos ellos radiactivos y letales. El más célebre de estos medicamentos se llamaba Radithor. Si queréis averiguar los efectos del Radithor en aquellos que lo consumieron investigar sobre un norteamericano millonario llamado Eben Bayers.atracteur.qc.ca

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4) Trabajo codo con codo con su marido y los descubrimientos realizados por ambos  supusieron una enorme revolución y les hubieran supuesto una gran cantidad de dinero si hubieran patentado los procesos logrados. Sin embargo, de común acuerdo, renunciaron a patentar sus descubrimientos y divulgaron libre y gratuitamente los mismos. Sobre esta decisión, años después escribió:

“Gran número de mis amigos afirman, no sin razones aceptables, que si hubiéramos garantizado nuestros derechos, habríamos adquirido los medios financieros necesarios para la creación de un Instituto Científico satisfactorio, evitando todos los obstáculos que han sido un hándicap para los dos y que siguen siéndolo para mí. No obstante, mantengo mi convicción de que nosotros teníamos razón. La humanidad, evidentemente, tiene necesidad de hombres prácticos que sacarán el máximo de su trabajo y, sin olvidar el bien general, salvaguardarán sus propios intereses. Pero la humanidad tiene necesidad de soñadores, para quienes los prolongados desintereses de una empresa son tan cautivadores que les es imposible consagrar cuidados a sus propios beneficios materiales. Sin duda alguna, esos soñadores no merecen la riqueza, puesto que no la desean. De todas maneras, una sociedad bien organizada debería asegurar a esos trabajadores los medios eficaces de cumplir su labor, en una vida libre de toda preocupación material y libremente consagrada a la investigación.”

 5) En 1911 participó en el I Congreso Solvay en Bruselas, una de las reuniones científicas más importantes que se hayan celebrado en la historia. Allí compartió conferencias, charlas, etc. con Albert Einstein, Henri Poincaré, Max Planck, Ernst Rutherford o Jean Baptiste Perrin entre otros. En la imagen de abajo, los tenéis a todos. En 1921 realizó un viaje a los EEUU donde fue recibida como toda una estrella. Fue una celebridad mundial aclamada por todos los lugares por donde pasaba. Visitó España en tres ocasiones, en 1919, 1931 y 1933.

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CUESTIONES

1) ¿Quién es la científica oculta tras esta información? ¿Por qué investigaciones recibió los dos Premio Nobel? ¿Los recibió sola o fueron premios compartidos? Investiga sobre su marido y sus hijos. ¿Fueron científicos? ¿Trabajaron con ella? ¿Cómo murió su marido? ¿Sabías que en 1906 circulaban por París este tipo de vehículos?

2) ¿Qué dos elementos químicos descubrió nuestra protagonista? Investiga acerca del nombre de ambos elementos ¿Por qué fueron elegidos estos nombres?

3) ¿Quién fue Eben Bayers? ¿Qué relación tiene con los nuevos elementos químicos? Escribe tu opinión acerca de los peligros de la falta de control en el uso de los descubrimientos científicos y del uso irresponsable de los avances científicos. ¿Crees que hoy en día podrían producirse casos tan graves como el de Eben Bayers y el Radithor?

4) ¿Entiendes los motivos de nuestra protagonista para no patentar sus descubrimientos renunciando a una gran cantidad de dinero y cederlos gratuitamente a la comunidad científica? ¿Consideras que los descubrimientos científicos pertenecen a su descubridor o a toda la humanidad? ¿Te consideras más una “persona práctica” o un “soñador” tal y como los describe nuestra protagonista?

5) ¿Qué utilidad tienen los congresos científicos? ¿Se siguen realizando actualmente? Investiga y describe los descubrimientos que realizaron tres de los asistentes al I Congreso Solvay. ¿Habías oído hablar de ellos con anterioridad? ¿Conoces el nombre de algún científico actual importante? Nuestra protagonista fue una celebridad mundial, ¿Por qué actualmente los científicos no suelen ser conocidos por el público como sí lo son cantantes, actores o deportistas?

6) ¿Por qué motivos crees que existen muchos más científicos hombres que mujeres en toda la historia de la ciencia y en todas las disciplinas? ¿Qué crees que empezó a cambiar en el siglo XIX para que poco a poco las mujeres fueran apareciendo en la historia de la ciencia? ¿Crees que hoy existen las mismas posibilidades de ser un científico importante para los hombres y las mujeres?

ALGUNAS SOLUCIONES

1 y 2) La científica es Marie Curie. Recibió el Premio Nobel de Física junto a su marido Pierre Curie y a Henri Becquerel por los estudios sobre la radiactividad y el de Química en solitario por el descubrimiento de los elementos radio y polonio. Su marido murió atropellado por un coche de caballos, vehículo común en el París de aquellos tiempos puesto que los vehículos a motor estaban empezando a ser fabricados.Marie-Curie

3) Eben Byers fue un millonario estadounidense que dirigía una empresa de metalurgia. Gran deportista y campeón de golf sufría un dolor en el brazo del cual había sido tratado sin resultados por varios doctores. Alguien le aconsejó que tomara una “poción mágica” que producía una empresa propiedad de William Bayley. Este producto se denominaba Radithor y se aseguraba que servía para tratar más de 150 enfermedades endocrinológicas, trastornos digestivos, presión sanguínea alta, diabetes o la impotencia. El Radithor era simplemente agua destilada con pequeñas dosis de radio.

Desde diciembre de 1927, Byers comienza a beber varias botellas al día. Afirma que se siente mucho mejor, incluso rejuvenecido. Está tan satisfecho con los resultados que convence a varias personas alrededor de él a consumir la bebida e incluso se la da a sus caballos de carreras.

Entre 1927 y 1931, consume entre 1.000 y 1.500 botellas, que corresponden a tres veces la dosis letal si se hubiera administrado como una dosis única. En 1931 comenzó a tener problemas de huesos y pérdida de dientes. Cuando muere, pesa sólo 40 kilogramos y es irreconocible. Varias operaciones para evitar la destrucción progresiva de sus huesos le han desfigurado. La autopsia confirmó que sus huesos, dientes y sus tejidos eran radiactivos. Cuando se confirmo que el radio era el causante de la intoxicación, todos los productos radiactivos fueron retirados de los estantes de las farmacias.

Es importante mostrar al alumnado que aparte del Radithor, existieron cremas de belleza para las mujeres que contenían radio como la crema “Tho-Radia”, dentríficos como “Rodamad” producido con Torio radiactivo que te aseguraba “una sonrisa radiante”, supositorios “VitaRadium”, preservativos Nutex con radio e incluso tabletas de chocolate con radio.

BREVE GUÍA DIDÁCTICA

La presente lectura plantea un gran número de cuestiones de índole científica pero también cuestiones de tipo social en relación con la ciencia. Es una lectura que perfectamente puede convertirse en un trabajo trimestral o incluso una unidad didáctica completa. Los temas que abarca la lectura son:

  • Radiactividad, permite un estudio de la estructura del núcleo atómico que puede extenderse al estudio completo de la estructura atómica. En un contexto social puede analizarse el gran impacto del conocimiento del núcleo atómico en el siglo XX: bombas nucleares, energía nuclear, medicina nuclear, etc. ¿hubiera sido igual el siglo XX si el ser humano no hubiera descubierto el poder del núcleo atómico?
  • Características del trabajo científico en cuanto a la diferencia de oportunidades entre ambos sexos a lo largo de la historia. ¿Hubiera sido aceptada una teoría revolucionaria como las de Planck, Einstein, Darwin, etc. si hubiera sido enunciada por una mujer?
  • Pseudociencia, publicidad científica engañosa y control sobre los productos que se ofrecen a los consumidores. ¿Es tan distinta la publicidad del dentífrico radiactivo de la de algunos productos actuales como las pulseras magnéticas que tan de moda se pusieron hace un par de años?
  • Patentes científicas, ¿A quién pertenece el conocimiento? ¿Es lo mismo si el producto es un nuevo software o un medicamento?
  • Congresos científicos y la necesaria difusión de la ciencia. Se puede plantear analizar polémicas acerca de los criterios de revistas científicas para aceptar o no determinados artículos y cómo estos criterios influyen en la difusión mayoritaria de unas ideas frente a otras y por tanto en su aceptación.
  • Cultura científica ciudadana.

Se puede trabajar en el aula los distintos temas y después organizar equipos de trabajo de tal modo que cada equipo exponga uno de los temas u organizar debates, etc.

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